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La historia del Canal de Panamá
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La historia del Canal de Panamá

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La mayoría de las personas del mundo han catalogado al emblemático Canal de Panamá como la octava maravilla del mundo moderno, y ciertamente se merece ese título con todas las de la ley.

Cuando se inauguró, fue la obra de construcción más ambiciosa y monumental que se haya construido en los últimos tiempos. Innovó la industria marítima al facilitar el rápido acceso entre los océanos Atlántico y Pacífico, permitiendo que el comercio entre Asia, América y Europa se agilizara a un mayor nivel que su contraparte, el Canal de Suez.

Los deseos de construir una vía interoceánica en Panamá vienen dándose desde el siglo XVI, cuando el rey español Carlos V dio la orden de hacer un estudio para establecer una ruta que atravesara la región de Panamá.

En 1850, los Estados Unidos empezaron la construcción del Ferrocarril de Panamá. Tras cinco tediosos años, en 1855 fue inaugurado y el mismo unió las actuales ciudades de Colón y Panamá. Esta línea ferroviaria fue importante debido a la llamada “fiebre del oro” de California. Asimismo, fue estratégica para los proyectos de construcción del eventual Canal de Panamá.

Pasaron casi tres décadas del ferrocarril para que llegaran los franceses a ser los primeros en intentar construir un canal interoceánico en 1880, liderado por el famoso Ferdinand De Lesseps, quien ya había tenido éxito en la construcción del Canal de Suez, en Egipto. Ferdinand estableció una empresa que se denominó Compagnie Universelle du Canal Interocéanique, cuyo presupuesto total era de $214 millones de dólares y se esperaba que el proyecto estuviera concluido en 12 años.

El 1 de enero de 1882, iniciaron las obras de la compañía francesa. Sin embargo, luego de casi toda una década en donde enfrentaron enfermedades (fiebre amarilla y malaria) y malos manejos financieros, la Compañía Francesa del Canal de Panamá se declaró en bancarrota el 15 de mayo de 1889. Sólo llegaron a realizar 2/5 partes de los trabajos proyectados, gastando un poco más de $234 millones de dólares.

No fue hasta 1903 cuando Estados Unidos y Panamá (recién separada de Colombia el 3 de noviembre) firman el Tratado Hay-Bunau Varilla el 18 de noviembre, el cual le otorga los derechos a Estados Unidos de construir el canal a través del istmo panameño. Después de 10 años de arduo trabajo y a un costo que rondaba por los $375 millones de dólares, el sábado 15 de agosto de 1914 se hizo realidad un sueño que venía gestándose desde hace siglos atrás con el tránsito del primer barco en cruzar el canal: el SS Ancón.

No obstante, el Tratado Hay-Bunau-Varilla fue muy cuestionado en las décadas siguientes, y es que Panamá deseaba recuperar el control de la Zona del Canal. Recordemos que el francés Philippe Bunau-Varilla, quien firmó en nombre de Panamá, negoció el tratado a perpetuidad. Luego de varios sucesos, como la Operación Siembre de Banderas y los disturbios del 9 de enero de 1964, las negociaciones se iniciaron en 1970 entre los gobiernos de Estados Unidos y Panamá.

El 7 de septiembre de 1977, se firman los Tratados Torrijos-Carter, el cual entró en vigencia desde el 1 de octubre de 1979, poniéndole fin paulatinamente al dominio estadounidense sobre el canal. El 31 de diciembre de 1999, el control total sobre el canal es devuelto a Panamá y actualmente es la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) quien la administra.

El 22 de octubre de 2006, el pueblo panameño decidió y aprobó, mediante plebiscito nacional, la construcción de un tercer juego de esclusas para modernizar el Canal de Panamá y permitir el tránsito de los barcos Post-Panamax. Estas nuevas esclusas fueron inauguradas el día 26 de junio de 2016.

Luego de 100 años de funcionamiento y toda la historia por la que ha pasado el Canal de Panamá entre 1914 y 2014, vale la pena recordar el periodo de su construcción con 100 fotos, las cuales abarcan desde 1887 (cuando el proyecto estaba a cargo de los franceses) hasta 1914, año en que comenzó a funcionar.

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